大象起舞,压宝区块链的a16z如何颠覆风投

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2009年,马克•安德森(MarcAndreessen)和本•霍洛维茨(Ben Horowitz)从金融危机中走出来,展开了挑战硅谷的行动。那一年,他们为自己的首支风险投资基金做宣传,承诺将找到新一代狂妄自大的创始人——富有野心的、极度自信的、专注于某事的——属于乔布斯风格模式的那种人,利用技术改变世界。伴随着数十亿美元的资金投入,在投资支持Facebook和Twitter这样的企业时,他们的确做到了这点。 

安德森惬意地坐在加州门罗帕克的Andreessen Horowitz(简称:a16z)

总部的沙发上,他的网景浏览器及其之后的IPO是数字时代的试金石,但他也明白,当初的词汇在2019年并不受欢迎。“21世纪是富有挑战的时代,”他说,在一个高度互联、社交媒体和信息过载的时代,这些不和谐因素将挑战现状,同事也会有数十亿美元的独角兽公司诞生。出局者往往伴随着愤怒与质疑声。 

安德森无疑是个意见领袖,他有着广受欢迎的博客和推特,熟悉运营策略,他是硅谷颠覆规则的典型代表之一。仅用10年,a16z便加入了硅谷精英风投的行列,给投资人们带来了至少100多亿美元的账面利润。在未来一年左右的时间里,他参与投资的至少有5家独角兽公司——Airbnb、Lyft、PagerDuty、Pinterest和Slack——将上市。 

“在任何行业中,差异化的最好方式是什么?成为第一名,“安德森讲道,他身高6英尺5英寸,光头圆脑。 

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保持与众不同 

然而,保持第一比拿到第一更难。随着接连爆出的Facebook数据丑闻,技术将改善世界这一乐观想法已经恶化,社交媒体倾向于揭露社会的阴暗面,每一次揭露,都对技术福音论调构成了挑战。安德森,作为早期投资者,仍然列席Facebook的董事会。在沙丘路(Sand Hill Road)的会议室里,投资者们押注下一个Instagram,Twitter或Skype,这三家公司是a16z最著名的早期投资案例——但它们不再是风险投资感兴趣的新兴公司。如今,与a16z竞争的10亿美元级别的基金数量达到了历史最高纪录,软银(SoftBank)也加入了进来。软银拥有1000亿美元的巨额资金,这让包括a16z在内的所有基金看起来都很“古怪”。 

因此,安德森与霍格维茨,两位分列福布斯全球最佳创投人榜单第55位和第73位,打算颠覆他们自己。他们刚刚完成了一笔即将宣布的20亿美元的募资(此后其旗下管理资产接近100亿美元)。 

更为激进的是,他们告诉福布斯,他们将整个公司150余名员工均注册为财务顾问(FA),完全放弃了a16z作为风险投资基金的身份地位。 

a16z为什么要这么做? 风险投资基金因为主要投资于创新公司的股权,因此不需要“华尔街式”的强监管。而到了加密货币时期,美国证券交易委员会称这种高风险投资需要更多的监管。放弃风险投资基金的身份,它将能够更深入地进行高风险的投注:如果公司想要将10亿美元投资于加密货币,或者从公开市场或者其他投资人处购买无限制股份。 

“羽毛还有什么用呢?人们无非是喜欢褶皱罢了,”安德森笑着说道。“与众不同的东西就会得到凸显。” 

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做初创企业“媒人” 

从一开始,a16z基金就有一个简单的信条:“我们想建立一个我们一直想从中获取资金的风险投资公司,”霍洛维茨说。安德森,因为网景浏览器的突出成就,让他在24岁时登上了时代杂志的封面,他并不需要名气。他们也都不需要钱。网景的同事们随后共同创办了一家公司,最终成为由霍格维茨运营的Opsware公司,后者于2007年以17亿美元的价格被出售给了惠普公司。 

两年后,两人创立了自己的风险投资公司。在此之前,他们涉足天使投资,在那里他们获得了叛逆的名声,至少以沙丘路(Sand Hill Road)人群那种保守的标准来看是这样。安德森通过他的“pmarca”博客帮助推广创业建议,pmarca是他随后资的Twitter的创意的前身。Twitter以其意想不到的的140个字符的微型文章而闻名,内容涉及从经济理论到网络中立等各种主题。 

为了建立自己的风投公司,安德森和霍洛维茨的品牌战略定位并非是针对行业精英,而是以拉里•埃里森(Larry Ellison)的甲骨文(Oracle)及其在企业软件“战争”期间的积极营销为蓝本。他们拥抱媒体,举办众星云集的活动,对任何愿意听的人说传统风险投资的坏话。他们一开始参与Okta(现在估值90亿美元)和Slack(70亿美元)的种子轮融资,但他们忽视了传统智慧,在Twitter和Facebook等公司估值已经达到数十亿美元的时候大举收购它们的股票。普林斯顿大学首席投资官安德鲁•戈尔登(Andrew Golden)是他们基金的一位投资者,他说,其他公司抱怨a16z基金花很长时间成就了一个笑话。 

在提前退出投资和一些紧缩措施的支持下,安德森和霍洛维茨重新投资该基金,该基金的结构更像是好莱坞的人才经纪公司,而非传统的风险投资公司。他们多年来都没有拿过薪水,公司新晋普通合伙人的薪水也低于市场一般水平。另一方面,它的大部分费用,包括传统上用于支付公司所有费用的2%的基金管理费,都用在了一个快速增长的服务团队身上,其中包括市场营销、业务拓展、财务和招聘等方面。 

需要进行新一轮融资吗?a16z基金将赋予你“超级力量”,帮你编写PPT,在会议前安排数十次训练。需要一个工程部门副主席吗?a16z基金的人才部门将选择最佳的猎头公司,监督其有效地为你选出这个职位最佳的候选人。人力资源问题?财会危机?“如果某事脱轨,你有专属私人电话(Batphone)可以打”,为非营利组织制作软件的公司NationBuilder的CEO Lea Endres说道。 

在公司总部的贵宾报告中心和纽约办公室,a16z的工作人员扮演了中介的角色,他们吸引大公司和政府机构关注前沿技术的前景,然后把相关初创公司投资组合展示给参观者。a16z在2012年投资的GitHub是开源代码存储平台,在被微软以75亿美元收购之前,GitHub在2015年和2016年的经常性收入达到2000万美元,公司有名员工常驻在a16z办公室。在其帮助下,其在2014年投资的新零售独角兽Instacart与全国零售商和食品品牌建立了合作伙伴关系。三月,十几家创业公司一个接一个地与美国国防部旗下的创新部门会面,后者负责帮助美国武装部队寻找和购买新技术。 

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两位创始人的变革奏效了。据悉,a16z基金旗下的第一支和第三支旗舰基金,规模分别为3亿美元和9亿美元,预计将向投资者返还5倍的回报。它旗下规模为6.5亿美元的第二支基金和规模为17亿美元的第四支基金,预计将向投资者返还3倍于投资款的回报,并且预计回报会继续攀升。2016年建立的第五支基金资管规模为16亿美元,因为时间太短,还不足以预估回报。

 虽然其它投机机构可能不愿意公开称赞a16z基金,但他们已公然效仿其做法。从博主和播客专家到驻地财务官和安全专家,近年来风险投资行业的非投资专业人员数量激增。“提供服务的想法,现在感觉就像在下赌注”,风险投资公司Haystack的普通合伙人塞米尔·沙阿(Semil Shah)说,“许多公司都复制了这一点。  

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舆论非议 错失独角兽 

所有这些a16z基金引以为豪的行为都为其树敌。其他投资者从未忘记该基金是如何宣称投资行业被打破,而且仅有它有修复行业的秘诀。几乎从一开始,有关a16z基金以过高价格交易的谣言就甚嚣尘上,以至于在2012年两位创始人着手筹建第三支主要基金时,合伙人不得不向他们的被投公司逐一核对其头寸,以证清白。

 与此同时,他们失败的投资,包括Clinkle、Jawbone和Fab等备受瞩目的投资,以及像Zenefits这样的重大失误也被放大了。a16z广为人知的观念是,重要的不是你投资了多少家失败的公司,而是有多少公司获得了巨大的、异乎寻常的成功。安德森认为,每年只有15笔交易产生了全部回报,他打算先看所有热门交易。 

a16z基金错过了近年来最引人注目的全球最佳创投人榜上榜者——Uber优步。该公司现在仍不承认这一点,但是几位了解募资情况的消息人士透露,该公司对优步的投资得失几乎就是一步之遥。至今还有一个不为多数人知的故事:在2011年秋天,优步的联合创始人特拉维斯卡兰尼克(Travis Kalanick)正在募集B轮融资时,希望由a16z基金领投。a16z同样渴望实现这一目标,尤其是安德森本人。到10月初,卡兰尼克打电话给其他公司告诉他们,他与安德森和另一个合作伙伴进行了合作,B轮估值约为3亿美元。然而,在第11个小时,a16z基金动摇了。根据福布斯获得的卡兰尼克发来的一封电子邮件,该基金彼时表示,它仍然会进行投资,但估值将远低于2.2亿美元,并且不计入投资或员工期权池。 

“他们试图吓住我们,”卡拉尼克对其投资者写道。“所以我们调整了方向。优步的新阶段开始了。”卡拉尼克转而投入对优步以2.9亿美元的估值的门罗风投(Menlo Ventures)的怀抱。 

尽管2013年,a16z投资了优步的竞争对手Lyft,并已将部分股票套现获利,但该公司与优步的恩怨并没有就此了结。据参与谈判的消息人士透露,a16z曾在2014年和2016年两次参与这两家网约车公司的合并谈判。如果这笔交易成功,它将为该公司打开一扇进入优步的后门。无论如何,我们都很难忽视a16z错失目前估值达760亿美元的优步的事实。优步正准备进行IPO,规模可能是Lyft 3月份IPO规模的四到五倍。a16z拒绝就优步发表评论。 

a16z的领导层也受到了其他人的批评。就像去年的最佳创投人榜单显示的那样,公司管理层的多元化进程还很缓慢,所有10位普通合伙人都是男性,部分原因是公司规定,合伙人必须是前初创公司创始人,不能从内部提拔。在过去的一年里,该基金增加了三名女性普通合伙人,但在此之前,该基金流失了顶尖人才。  

近年来,安德森和霍洛维茨都平息了这些喧嚣。安德森承认,与他们年轻时所坚持的相反,“风险投资并不是一个处于危机中的行业”,但他表示,该公司如何达到顶级地位并不重要。霍洛维茨更进一步。他说:“我有点后悔,因为我觉得我伤害了一些人的感情,这些人都是非常优秀的企业家。”“我走得太远了。”对于该公司的招聘规定成为该公司未能增加一名女性普通合伙人的原因之一,他承认很难改变那些已经成为公司刻板印象的东西,“可能花了比应该花的时间更长的时间来改变它,但我们在改变。” 

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颠覆性举措,全员注册FA 

今年春天早些时候,a16z的一部分高管聚集在总部一间明亮的小会议室里,与来自一家低调但产品紧俏的生物科技公司的两位创始人举行了推介会议。关键在于:风投正在向创业者推销自己的服务,运营团队的领导者向这家初创公司宣传自己的服务。这家健康诊断公司目前商业模式仍不明朗。企业家们似乎持怀疑态度。两年前,当他们遇到这家公司时,a16z参与了他们的种子轮融资,但它们并未向后者提供多少生物初创企业方面的资源。随后一个小时里,他们将逐一学习a16z是如何在过去18个月里,为联合健康(UnitedHealth)和凯撒医疗(Kaiser Permanente)等公司提供专业专家和人脉的。“我们发现,在硅谷建立一家生物技术公司,与仅仅建立一家科技公司真的很不一样,”该公司的技术人才主管香农•席尔兹(Shannon Schiltz)表示。 

这种反向投资策略象征着a16z的新形态。除了彻底改变典型的风险投资流程,该公司还投资于生物技术领域,该公司曾表示永远不会涉足这一领域。但规模和追求挑战者的现状意味着进入新的领域,该公司已经为该行业的两支基金筹集了6.5亿美元。自2017年以来一直担任普通合伙人的豪尔赫•康德(Jorge Conde)表示:“该品牌在生物技术领域的分量还没有科技行业那么大。”“但我们共同努力,插上了这面旗帜。康德曾领导上市遗传学公司Syros的公司战略,并与他人联合创办了一家基因组初创公司。合伙人们每周在委员会开三次主题会,评估投资,然后作为一家公司在周一和周五开会,审查潜在的投资。 

然后就是加密货币。去年该公司在加密市场波动之际,筹建了一支3.5亿美元规模的基金。但直到最近,合伙人克里斯•迪克森(Chris Dixon)和凯蒂•豪恩(Katie Haun)才会与霍洛维茨私下会面。严格来说,该基金是与公司其他部门分开的一个独立法人实体。这意味着他们拥有不同的电子邮件地址和自己的网站,因为注册为传统风投公司的资金受到法律限制。a16z是加密货币交易所Coinbase的早期投资者,也是2017年许多陷入加密货币热潮的公司之一。美国证券交易委员会(SEC)的监管规定将此类投资视为“高风险”,并将这些股权、二次购买以及基金或代币投资的比例限制在传统风险投资基金的20%以内。 

因此,a16z基金在今年春季开始了迄今为止最颠覆性的举措之一:该公司宣布放弃风险投资豁免( VC exemptions),注册为财务顾问,并在3月份完成了相关文件审批。这是一个代价高昂、痛苦的举措,需要聘请合规官员,对每位员工进行审计,禁止其投资者在公开场合谈论投资组合或基金业绩——甚至在其自己的播客上也是如此。好处则正如凯蒂所说,公司的合伙人可以再次自由地分享交易,由一位房地产专家与一位加密货币专家合作完成一笔交易,比如在区块链买房初创公司。 

消息人士称,当该公司宣布将在未来几周内关闭一只新的成长型基金时,这笔钱就派上了用场。这将为其最新的合作伙伴大卫乔治(David George)增加20亿至25亿美元,用于投资整个投资组合以及其他规模更大、增长更快的公司。根据新规定,该基金将能够从创始人和早期投资者手中购买股票,或者交易公开发行的股票。除了去年宣布的一个将非裔美国领导人与初创企业联系起来的基金,这个新的增长基金还将向a16z提供4只专业基金,还有更多潜在的后续基金。 

这就是该公司计划如何在拥挤的风投市场上保持领先的原因。专家们说,风投领域正在被专业种子基金和少数几家巨头全产业公司瓜分。斯坦福大学研究该行业的教授Ilya Strebulaev说,由于更成熟的天使投资集团和软银(SoftBank)的愿景基金(Vision Fund)等非风投巨头,传统公司面临着来自渠道顶部和底部的前所未有的压力。“风险资本在不断变化,”他表示。“我们应该期待很多根本性的变化。” 

其中一些变化是不可避免的,比如该行业逐渐认识到a16z将服务作为投资诱饵的策略。或者是a16z模式的固有局限,该模式总是需要不断增长的巨额资金来承担开支。还有一些问题是需要解决的,对于雄心勃勃的年轻员工来说,高工资不足以让他们在晋升机会很小的情况下长期留在公司。由于安德森和霍洛维茨的旧公司Opsware的老员工仍然遍布整个公司,一些老员工得到特殊待遇,会挫伤士气。与此同时,该公司坚持称每个人都是合伙人,甚至包括最年轻的人才或会计经理,这似乎没有什么害处,最坏的情况下,也只是会让业内其他人感到厌烦。但正如一位前合伙人所指出的,如果这些头衔限制了晋升和职业发展的前景,它们可能需要像该公司的旧的普通合伙人规则一样“退休”。 

最大的风险:整个行业发生了翻天覆地的变化,要么成为市场上最知名的风投公司,要么对竞争对手持续模仿直到抄袭,但这都不重要。世界继续意识到权力和影响力——Facebook和谷歌等大型科技公司对社会的影响,以及大型科技公司可能没有完全承担起自己的责任。面对这种不断变化的趋势,历史上有关高增长和扎克伯格式雄心壮志的风投故事可能会落空。 

在一个既可能是不妥协,也可能是天真幼稚的选择中,安德森以Facebook的首席执行官为例,称他正是那种颠覆型创始人,决心采取必要的、痛苦的步骤来纠正错误。“他刚刚发布了一份备忘录,内容基本上是围绕隐私和信息重塑Facebook,”安德森今年3月表示。“闭上你的眼睛,想象一个经典的西装革履的男人怎样做。” 

虽然安德森说他太忙于经营公司以至于没有任何爱好,他引用他最喜欢的新电视节目之一HBO’s Succession,来描述成功所需的心态:“如果你不能同时骑两头大象,你在马戏团里做什么?”

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